Un château de famille

Un lieu de charme et de mémoire




Bâti en 1636 par Gabriel de Barthélémy de Gramont, baron de Lanta (1594-1652), avocat au parlement de Toulouse, agrandit considérablement par la famille Mas vers 1880, le château de Montlaur témoigne de la fabuleuse prospérité de la viticulture languedocienne lorsque Edouard Niermans (1859-1928),  le célèbre architecte de la  Café Society, l'ancêtre de la Jet Set, l'acquiert en 1921.


Ci dessus, détail du "Jardin des Hespérides" monumentale peinture signée Paul Gervais ornant la salle Empire de l'Hôtel de Paris à Monte Carlo.



Edouard Niermans. Domaine de Montlaur. Gîtes de Charme. Pays Cathare.



La richesse de l'oeuvre d'Edouard Niermans et l'éclectisme de son style lié aux exigences de ses commanditaires placent cet architecte hors norme parmi les grands ordonnateurs des plaisirs architecturaux de ce que l'on nomma plus tard la "Belle Epoque". «Avec Niermans, l’architecture du XIXème siècle s’enivre et sourit » écrit l’historien Bruno Foucart.

UN EXTRAORDINAIRE MAÎTRE D'OEUVRE



«Né en Hollande par une erreur de la nature», comme l’écrit avec humour un chroniqueur du Gil Blas, cet extraordinaire maître d’œuvre compte à son actif un impressionnant palmarès avec - entre autres - l’Hôtel Négresco à Nice, l’Hôtel du Palais à Biarritz, l’Hôtel de Paris à Monte Carlo, le théâtre et le casino de Chatel Guyon... ainsi que la Brasserie Mollard, le Moulin Rouge, le Casino de Paris, les Folies Bergères, les Capucines, l'Elysée Montmartre, le théâtre Marigny à Paris où il édifia trente-deux salles de spectacle.



LE MOULIN ROUGE


En 1902, Paul Flers, le nouveau  propriétaire du Moulin Rouge  charge Edouard Niermans de transformer le  fameux bal en salle de spectacle. L'architecte arase l'ancien bâtiment en conservant le moulin écarlate et bâtit un nouvel édifice qu'il décore en trois mois. : la salle de 2200 places se compose d'un parterre, de balcons, de loges et d'un restaurant permettant de dîner en regardant la scène aux dimensions comparables à celles de l'Opéra où se déroulent des revues à grand spectacle. L'été cette salle au large déambulatoire pouvant contenir jusqu'à 1500 spectateurs s'ouvre sur un jardin.



NICE, LA CALIFORNIE, LA VILLA DES EUCALYPTUS


Rien ne prédestinait cet architecte courtisé par la "Café Society", l'ancêtre de la jet set, à s’établir vigneron dans le petit village de Montlaur, à quelques kilomètres de la Cité de Carcassonne que venait de réveiller Viollet-le-Duc. Ami d’Auguste Renoir, de Théo Van Gogh, de Jules Chéret, de Félix Ziem, de Charles Garnier, Edouard Niermans épouse en1895, Louise Marie-Héloïse Dewachter (1871-1963), une ravissante jeune belge de 24 ans.


Sœur du peintre postimpressionniste Isidore Louis Dewachter (1872-1946) connu sous le nom de Louis Dewis, Louise Marie-Héloïse est l’héritière des magasins à succursales multiples Dewachter dont le fleuron reste celui de la rue Sainte-Catherine à Bordeaux. De leur union naîtront deux garçons, Jean et Edouard et une fille Hélène.    

                           

Délaissant Paris pour suivre ses nombreux chantiers de la Côte d'Azur, l’architecte s'établit en 1909 avec sa famille à Nice où il se fait construire, chemin de Carras, dans la partie ouest de la ville appelée la Californie, un véritable petit palais néo-classique, la Villa des Eucalyptus, qui abrite également son agence. Le Négresco, le palace des palaces, dont le 4 janvier 1913 les fastes de l’ouverture devant un parterre de têtes couronnées allaient défrayer la chronique, sort à peine de ses cartons…



ARCHITECTE VIGNERON  


1914-1918. La guerre vient mettre un terme à la fête. Au lendemain du conflit le plus meurtrier de l’histoire contemporaine, les affaires s’avèrent difficiles. Les fortunes se sont affaiblies. Le monde a changé. Proche du tzar, membre de la diaspora aristocratique russe parisienne, Nicolas Raffalovich, l’investisseur russe, pour lequel, Niermans a effectué en 1905 les aménagements de la station thermale de Martigny-les-Bains dans les Vosges, se voit au lendemain de la révolution russe, dans l’incapacité d’honorer le montant des travaux. En compensation de sa dette, il propose le Domaine de Montlaur acquis sans même le connaître en 1919 — il n’y vivra jamais — des mains du dernier des Mas contraint à s’en séparer pour dettes de jeu contractées au Casino de Monte-Carlo.

       

Sans alternative aucune, l’affaire est conclue en 1921: par jeu de hasard, Edouard Niermans devient propriétaire du Domaine de Montlaur qui compte alors plus d’une centaine d’hectares de vignes et de céréales. «C’est mieux que rien» jugea Louise Marie-Héloïse, son épouse.





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Louise Marie-Héloïse Dewachter (1871-1963), sœur du peintre postimpressionniste Isidore Louis Dewachter (1872-1946) connu sous le nom de Louis Dewis, épouse en 1895 l'architecte  Edouard Niermans.

Portrait vers 1900 signé Paul Gervais.



Commence pour l'architecte une aventure inattendue qui va changer le cours de son existence. Cédant peu à peu les rênes de son cabinet d’architecture à ses fils Jean et Édouard, tous deux architectes qui travailleront sous le nom des Fères Niermans, l’infatigable bâtisseur se passionne pour la viticulture. Il se plonge dans les traités d’œnologie, construit des cuves de béton, fait venir des tombereaux d’acier sur vérins d’Algérie, plante, modernise l’exploitation. À l’entrée de la propriété, l’immense cave gardée par deux piliers de pierre surmontés de deux barriques témoigne encore de l’importance passée du domaine.


Sous l’impulsion du nouveau propriétaire, le domaine reprend son souffle. Mais bientôt la maladie rattrape Edouard Niermans qui s’éteint le 19 octobre 1928 au château de Montlaur où il séjourne les dernières années de sa vie.


Aujourd'hui le Domaine de Montlaur est la propriété des petits-enfants d'Edouard Niermans.


Lire: Edouard Niermans, architecte de la Cafe Society, par Jean-François Pinchon, introduction par Bruno Foucart. 335 pages. EditionMardaga.